Le rayonnement nuclèaire  qui a frappé Fukushima pourrait avoir des conséquences à long terme pour l’environnement naturel dans le voisinage de l’installation endommagée.

Les scientifiques estiment que, dans les 30 premiers jours après l’accident, le 11 Mars, les arbres, les oiseaux et les mammifères forestiers ont été exposés à des doses quotidiennes allant jusqu’à 100 fois la normale.

Les poissons et les algues marines à des doses de plusieurs milliers de fois plus fortes…

Les échantillons de sol utilisés pour l’analyse proviennent d’une zone forestière contaminée à 25-45 kilomètres au nord de Fukushima.

Les échantillons d’eau de mer ont été prélevés dans une région proche du site du réacteur.

Les deux ont été relevés à la fin Mars.

L’équipe française estime que près de 50 radio-isotopes ont été libérés, l’iode-131 et le césium-137 étant les plus abondants .

À la fin Mars, les concentrations de césium-137 ont atteint 47 000 becquerels par litre dans l’eau de mer, et 72 900 becquerels par kilogramme dans les sols.

Un becquerel est défini comme une désintégration radioactive par seconde.

L’équipe a ensuite placé ces concentrations dans un  logiciel appelé ERICA (Environmental Risk de contaminants ionisants) pour calculer la dose de rayonnement que les diverses espéces de la faune auraient reçues.

ERICA tient compte des facteurs qui sont connus pour affecter la vitesse à laquelle les organismes absorbent les radio-isotopes, telles que les caractéristiques d’une espèce cellulaire et leur métabolisme.

Le débit de dose (mesurée en milligrays par jour) spécifie la quantité de rayonnement absorbée par kilogramme de tissu organique par jour, une indication plus biologiquement significative de la façon dont les organismes sont touchés par l’exposition à la radioactivité.

« Nous avons besoin de nombreux échantillons afin que nous puissions essayer de déterminer l’ampleur exacte des effets écologiques de Fukushima. » déclare Thomas Hinton, un co-auteur de l’étude.

L’équipe a constaté que les poissons plats, les mollusques, les crustacés et les algues brunes au large des côtes de Fukushima ont reçu des doses de rayonnement qui sont susceptibles d’accroître notablement la mortalité.

Les organismes terrestres sont un peu mieux lotis.

Cependant, les débits de dose étaient encore suffisamment élevés pour réduire la reproduction des oiseaux, des rongeurs et des arbres en particulier le pin et l’épinette.

Plusieurs espèces terrestres, dit Hinton,peuvent encore baisser, car l’accident s’est produit au début de la saison de floraison.

Si la catastrophe avait eu lieue au milieu du printemps, les dommages auraient probablement été beaucoup plus sévères, en particulier pour les plantes .

Pour toute la désolation qu’il a causé, l’événement de Fukushima pourrait aider les scientifiques à mieux comprendre les effets des radiations nucléaires sur la faune et l’environnement.

Peu d’études écologiques ont été faites après la fusion du réacteur de Tchernobyl il ya 25 ans…

La zone de Fukushima va devenir le site d’observatoire naturel que Tchernobyl n’a pas eu, en raison principalement de la situation politique.

La zone contaminée doit idéalement être soigneusement étudiée, au moins deux fois par an, déclare Hinton.

Le gouvernement japonais prépare un programme de suivi environnemental qui impliquera environ 300 experts de toute la planète.